L'RNA è un acido nucleico. Gli acidi nucleici sono grosse molecole contenute nelle cellule e formanti il cosiddetto 'materiale genetico'. Si distinguono due tipi di acidi nucleici,entrambi formati da unità di base chiamate nucleotidi: l'acido desossiribonucleico (DNA),destinato alla conservazione dei caratteri ereditari ovvero della cosiddetta informazione genetica e l'acido ribonucleico (RNA),deputato alla trascrizione del messaggio genetico per la produzione delle proteine. Mentre il DNA cellulare è unico,l'RNA si presenta in una triplice forma: 1) RNA messaggero (m-RNA),che trasferisce l'informazione genetica dal DNA ai ribosomi,i compartimenti cellulari in cui si attua la produzione delle proteine (sintesi proteica 2) RNA di trasferimento (t-RNA),che esiste in circa venti diverse forme,ognuna delle quali è in grado di legare un ben determinato amminoacido (l'unità costitutiva delle proteine),che può essere così trasportato fino ai ribosomi; 3) RNA ribosomiale (r-RNA),di cui sono fatti i ribosomi.